The Players Championship
News ➝ PGA Tour  ·  2024-03-13 10:33:14

Das grösste Event der PGA Tour kämpft mit Gegenwind

Die Players Championship ist halb Golfturnier, halb PGA–Tour–Aufpeppung-Event.

Das war schon immer so – oder zumindest seit 1982, als das Turnier zum ersten Mal auf dem inzwischen makellosen Heimkurs der Tour, dem Stadium Course im TPC Sawgrass, ausgetragen wurde. Aber scheinbar fügt die Meisterschaft jedes Jahr neue Elemente und Ausstattungen hinzu, die Fans, Spieler und Medien daran erinnern, wo sie sind.

Besucher, die das Gelände durch das Tor von Davis Love III (ehemaliger Champion!) betreten, werden mit Audio–Highlights ("Be the right club today!") von vergangenen Players Championships beschallt. Wenn man durch die Sicherheitskontrolle geht und um die Ecke zum Golfplatz biegt, dauert es nicht lange, bis man das Dach des 77’000 Quadratmeter grossen Clubhauses im mediterranen Revival–Stil erblickt, das mit seinen gewölbten Holzdecken und eisernen Kronleuchtern ein eindrucksvolles Zeugnis der Erfolge – manche würden sagen: der Exzesse – der PGA Tour darstellt. Gestern Abend hat der Country–Star Cole Swindell die Fans auf einer Bühne unterhalten, die auf dem inselgrünen Par–3–Loch 17 aufgebaut war. Swindell's Hit "You Should Be Here" war die passende die Botschaft, die die Tour über ihr Flaggschiff–Turnier (eigentlich über alle ihre Turniere) vermitteln möchte, vielleicht in dieser Woche mehr denn je.  

Wenn Sie gerade erst in die wilde Welt des Profigolfsports eintauchen, sind dies schwierige und unsichere Zeiten für die Tour. Während LIV Golf und seine reichen saudischen Geldgeber auf den Plan getreten sind und den Profigolfsport auf den Kopf gestellt haben, befindet sich die Tour in einer ungewohnten Position: in der Defensive. Ja, sie hat vor kurzem einen bedeutenden Vertrag mit der Strategic Sports Group abgeschlossen, der zu Investitionen von bis zu 3 Milliarden Dollar führen wird, und nein, die Tour ist nicht unmittelbar davon bedroht, dass LIV Golf ihre Fangemeinde verschluckt. Aber die Abwesenheit einiger der grössten Stars des Spiels in Sawgrass diese Woche – Jon Rahm, Cameron Smith, Brooks Koepka, Bryson DeChambeau und Dustin Johnson, um nur einige zu nennen – ist eine deutliche Erinnerung daran, wo die Dinge stehen, ganz zu schweigen von einer unbequemen Wahrheit, wenn es darum geht, dass die Players Championship den Anspruch erhebt, das stärkste Feld des Golfsports zusammenzubringen.

Die Veranstaltung in dieser Woche fällt auch in den dritten Monat eines bisher relativ schwachen Jahres auf der Tour. Bevor der Weltranglistenerste Scottie Scheffler letzte Woche das Feld in Bay Hill überrannte, hatten mit Nick Dunlap, Matthieu Pavon, Jake Knapp und Austin Eckroat vier Erstsieger die ersten neun Turniere des Jahres 2024 gewonnen. Jeder von ihnen war eine grossartige Geschichte für sich, aber sie sind nicht die Art von Namen, die Gelegenheitsfans dazu verleiten könnten, am Sonntagnachmittag CBS oder NBC einzuschalten. Erschwerend für die Tour kommt hinzu, dass die Fans ein gewisses Mass an Apathie oder Desillusionierung verspüren, da die Stars des Spiels auf zwei Touren aufgeteilt wurden. Wenn man den Kommentaren in den sozialen Medien Glauben schenken darf, dann sind die Tour–Zuschauer auch von den Streitereien zwischen den Machthabern des Golfsports und dem unaufhörlichen Gerede über die horrenden Prämien für die Unterzeichnung von Verträgen und andere Formen der Vergütung abgestossen.

The Players Championship Jay Monahan

Jay Monahan

Ich werde mich auf die Dinge konzentrieren, die ich kontrolliere…

PGA Tour Commissioner Jay Monahan hat das verstanden, ebenso wie sein neues Team von SSG–Beratern. Vor drei Wochen, beim ersten Treffen des Tour Policy Board mit SSG, dominierte das Engagement der Fans die Tagesordnung, sagte Monahan den Medien am Dienstag auf seiner jährlichen Pressekonferenz zur Lage der Tour im TPC Sawgrass.

"Sie sind es leid, von Konflikten und Geld zu hören und davon, wer was bekommt", sagte Monahan über die Fans der Tour. "Sie wollen die besten Golfer der Welt bei Turnieren sehen, bei denen Geschichte, Bedeutung und Vermächtnisse auf dem Spiel stehen, an Orten, die sie kennen und lieben."

Er fügte hinzu: "Unser Geschäft floriert, wenn wir uns alle gemeinsam darauf konzentrieren, unseren Fans etwas zu bieten. Wenn wir an dieser Front versagen, versagen wir an allen Fronten".

Zu diesem Zweck, so Monahan, hat sich die Tour verpflichtet, ihre Fernsehübertragungen mit mehr Aufnahmen, Daten und Mikrofonsegmenten auszustatten und die "Fanreise" für die Zuschauer vor Ort zu verbessern. Ausserdem wird die Tour 2025 ein neues Produktionsstudio eröffnen, das, so Monahan, "unseren Fans Live–Golf und andere Live–Inhalte auf dynamischere Weise präsentieren wird und sie näher an unsere Spieler und unseren Sport heranführt".

Das hört sich alles vielversprechend an, aber selbst eine Produktion unter der Regie von Christopher Nolan könnte die Tatsache nicht wettmachen, dass die weltbesten Spieler nach wie vor uneins sind, was zu schwächeren Feldern von Palm Springs bis Palm Beach geführt hat. Monahan betonte, dass sich die Verhandlungen mit dem Geldgeber von LIV, dem Saudi Public Investment Fund, "beschleunigen", aber "es wird Zeit brauchen", und fügte hinzu: "Ich sehe ein positives Ergebnis für die PGA Tour und den Sport als Ganzes." Man kann den Fans verzeihen, die vielleicht weniger optimistisch sind als Monahan, nachdem neun Monate der PGA Tour–LIV–Gespräche keine wesentlichen Neuerungen gebracht haben.   

Als Monahan nach seiner Reaktion auf die Unterschrift von Rahm bei LIV gefragt wurde und ob die Tour Gefahr läuft, noch mehr Stars zu verlieren, bevor die Tour und LIV einen Friedensvertrag schliessen können, wich Monahan der Frage weitgehend aus und sagte unter anderem: "Ich werde mich auf die Dinge konzentrieren, die ich kontrolliere und die wir als Organisation und als Führungsteam und als Vorstand sind, darauf konzentriere ich mich also."

Der fragende Reporter drängte weiter, aber Monahan liess sich nicht darauf ein und sagte lapidar: "Ich habe gerade Ihre Frage beantwortet, worauf ich mich konzentriere."

The Players Championship Scheffler

Scottie Scheffler

Wenn die Fans verärgert sind, dann schauen Sie sich die Jungs an, die gegangen sind…

Als Scheffler ein paar Stunden später im Presseraum erschien, antwortet er auf die Frage, ob sich die Spieler Sorgen über die Enttäuschung der Fans über den Zustand des Profigolfs machen. "Wenn die Fans verärgert sind, dann schauen Sie sich die Jungs an, die gegangen sind", sagte er. "Wir hatten eine Tour, wir waren alle zusammen, und die Leute, die gegangen sind, sind nicht mehr da. Letzten Endes ist das der Grund für die Zersplitterung. Was unsere Tour angeht, so tun wir, wie ich schon sagte, unser Bestes, um das beste Produkt für die Fans zu schaffen, und das ist der Punkt, an dem wir wirklich sind."

So wie man es den Fans nicht verübeln kann, dass sie der Ängste im Profigolf überdrüssig geworden sind, sollte man es vielleicht auch den Spielern nicht verübeln, dass sie es leid sind, Fragen dazu beantworten zu müssen. Bis die PGA Tour und die LIV gemeinsam einen Weg nach vorne finden – vorausgesetzt, dieser Tag kommt – wird das Spiel weiterhin in einer Grauzone leben, wobei jedes Turnier ausserhalb der Majors die neue Realität von Feldern mit einigen Stars, aber nicht allen von ihnen, akzeptieren muss. Das gilt auch für das wichtigste Turnier der Tour, das diese Woche ohne die amtierenden Sieger der U.S. Open und der PGA Championship stattfinden wird.   

"Ich glaube nicht, dass es dem Turnier hilft", sagte Xander Schauffele über die Abwesenheit von Rahm und Brooks Koepka in Sawgrass. "Ich meine, in einer idealen Welt würde man sich wünschen, dass diese Spieler spielen, aber ich habe das Gefühl, dass wir in diesem Medienraum ein bisschen auf ein totes Pferd schlagen. Die wenigen Male, die ich auf den Golfplatz klicke, um zu lesen, schlagen wir definitiv auf ein totes Pferd ein. Alle wussten, was passieren würde, als sie eine Entscheidung trafen, und dies war wahrscheinlich die grösste Wahrscheinlichkeit für das Ergebnis, nämlich dass die Leute zu diesem Zeitpunkt auf verschiedenen Touren spielen würden. Ich weiss, dass die Jungs daran arbeiten, alle wieder zusammenzubringen, aber in der Zwischenzeit sehe ich es so: Es ist, wie es ist."

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